Assurer un avenir durable à l’agriculture canadienne prend racine

Des experts de l’industrie et des universitaires travaillent ensemble pour rendre l’avenir de l’agriculture canadienne plus productif et durable.Della Rollins

Quel est l’avenir de notre alimentation ? Des agriculteurs, des experts du climat et de la technologie se sont réunis pour répondre à cette question lors de Sustainable Agriculture: Technology and the Future of Food, un récent symposium du Globe and Mail parrainé par McCain Foods Ltd.

L’événement d’une demi-journée, qui s’est tenu à Evergreen Brick Works à Toronto le 8 mai, a examiné comment les producteurs alimentaires et leurs partisans peuvent travailler ensemble pour moderniser l’agriculture canadienne, en garantissant une industrie alimentaire durable et abordable dans les années à venir.

L’industrie agricole fait face à plusieurs défis, mais un se démarque des autres : le changement climatique. Les sécheresses et les inondations ont anéanti des saisons de croissance entières, interrompant les récoltes et créant de la volatilité dans la chaîne d’approvisionnement mondiale. Les rendements des cultures stagnent et la dégradation et l’érosion des sols augmentent, tandis que les écosystèmes riches en biodiversité disparaissent.

Comme tous les Canadiens, les agriculteurs veulent des aliments salubres, abordables, abondants et nutritifs pour leur famille. Mais pour que cet objectif soit durable, les choses doivent changer – et vite. En fait, si les pratiques agricoles devaient rester telles qu’elles sont aujourd’hui, nourrir la population mondiale entraînerait une augmentation de 87 % des émissions de carbone et une pression supplémentaire sur d’autres ressources naturelles essentielles telles que l’eau en seulement 30 ans.

« Si nous voulons nous assurer que nous avons la sécurité alimentaire pour les générations futures, nous devons agir maintenant et voir grand », a déclaré Charlie Angelakos, vice-président, affaires extérieures mondiales et durabilité chez McCain Foods Ltd.

Tout n’est pas sombre et catastrophique, cependant. Le Canada est un chef de file en agriculture durable grâce aux innovations en science et technologie agricole (AgTech).

L’initiative Farm of the Future de McCain en est un exemple. Dans la première ferme d’essai de l’entreprise à Florenceville, au Nouveau-Brunswick, les chercheurs cherchent des moyens d’améliorer la santé, la biodiversité et la productivité des sols, tout en réduisant la consommation d’eau et les émissions de gaz à effet de serre. La ferme vient de terminer sa première saison de croissance et a déjà enregistré à la fois de bons rendements et une réduction de 16 % de l’utilisation d’engrais. L’entreprise prévoit déjà une deuxième ferme du futur en Afrique du Sud, avec une autre à venir d’ici 2025.

Les participants à l’événement Agriculture durable du Globe : la technologie et l’avenir de l’alimentation ont participé à des tables rondes sur l’innovation technologique, la gestion agricole et la politique gouvernementale.Della Rollins

Tester de nouvelles technologies est essentiel pour maintenir la santé et la durabilité de l’industrie. Beaucoup de gens ont une vision romancée de l’agriculture avec des visions d’un mode de vie plus simple – mais aujourd’hui, l’agriculture moderne est autant une question de nouvelles technologies que de mettre la main sur le sol.

« L’agriculteur du futur a besoin de compétences différentes de celles de l’agriculteur du passé », a expliqué Evan Fraser, directeur de l’Arrell Food Institute de l’Université de Guelph. “Nous devons réaliser que l’agriculteur du futur est tout aussi susceptible de porter une blouse de laboratoire que de conduire un tracteur.”

AgTech est la clé pour créer des fermes durables du futur. Des équipements tels que des machines autonomes, l’imagerie par satellite et des outils d’agriculture de précision aident les producteurs et les scientifiques à développer des fermes plus efficaces.

Mais ces avancées technologiques s’accompagnent de leurs propres défis. Les panélistes de l’événement ont souligné la nécessité d’un accès Internet haut débit et cellulaire disponible, fiable et abordable dans les zones rurales pour faire fonctionner ces outils.

De plus, ces technologies recueillent toutes sortes de données, mais elles ne peuvent offrir une vue d’ensemble globale si elles ne communiquent pas entre elles, explique Christine Noronha, chercheuse scientifique à Agriculture et Agroalimentaire Canada.

“Nous devons rassembler ces technologies et disposer d’un système dans lequel un producteur peut réellement tout regarder ensemble”, a-t-elle déclaré. “Un producteur obtient toutes ces informations, mais quelque chose doit pouvoir les assembler pour qu’il puisse réellement les utiliser et prendre des décisions éclairées.”

Avec la technologie viennent les coûts, et avec les coûts viennent les barrières. L’industrie doit attirer des jeunes qualifiés pour utiliser cet équipement de haute technologie, ainsi que trouver des moyens créatifs de réduire les coûts pour tirer parti de la technologie.

« Nous devons commencer à nous parler. Nous ne pouvons pas avoir peur que quelqu’un d’autre nous compare ou voie certaines de nos affaires. La collaboration est la voie », a déclaré Kristjan Hebert, associé directeur principal, Hebert Grain Ventures.

« Nous devrions être vraiment fiers de ce que l’agriculture canadienne a déjà fait. Oui, nous admettons que nous pouvons toujours être meilleurs, mais [we should also acknowledge] toutes les mesures que nous avons déjà prises pour l’améliorer autant par rapport à d’autres pays du monde.

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