Au Minnesota, la mine PolyMet oppose les besoins en énergie renouvelable aux tribus et à l’EPA

La chaîne de fer du nord-est du Minnesota est un centre minier majeur depuis les années 1860. Nichées au milieu d’épaisses forêts et de plusieurs des célèbres « 10 000 lacs » de l’État, les mines à ciel ouvert produisent du minerai de fer à faible teneur qui est expédié aux aciéries du pays. Mais au cours des dernières décennies, alors que l’industrie sidérurgique développée aux États-Unis a décliné et que la demande de différents minéraux, plusieurs entreprises ont proposé quelque chose de nouveau : l’exploitation minière de roches dures, qui consiste à extraire des métaux précieux à partir de minerais sulfurés et produit de grandes quantités de déchets acides. L’une d’entre elles, la PolyMet Mining Corporation, est engagée dans une bataille pour ouvrir la première mine de sulfure de cuivre du Minnesota près de la petite ville de Babbitt depuis plus de 17 ans. Le projet d’un milliard de dollars a été embourbé dans des contestations judiciaires presque depuis sa création.

Maintenant, les écologistes et les nations tribales voisines espèrent que les récentes victoires judiciaires le fermeront définitivement. Plus tôt ce mois-ci, le Corps des ingénieurs de l’armée a tenu une audience pour décider de réémettre ou non un permis à PolyMet pour déverser des stériles sur plus de 900 acres de zones humides, une possibilité à laquelle la bande Fond du Lac en aval du lac Supérieur Chippewa s’oppose avec véhémence. L’Agence de protection de l’environnement a apporté son soutien à la tribu, disant au Corps que permettre à la mine d’aller de l’avant avec ses plans risquerait de contaminer le St. Louis River avec des niveaux dangereux de mercure.

Alors que les opposants soulignent l’impact environnemental de la mine, PolyMet vante son potentiel de production de métaux précieux nécessaires à la construction de lignes de transmission et de batteries de véhicules électriques, ce qui en fait le dernier différend sur la manière d’exploiter de manière responsable les matériaux nécessaires à la transition vers les énergies renouvelables. Au Nevada, une mine de lithium fait face à une opposition farouche de la part de tribus qui affirment que cela nuirait à une zone culturellement, historiquement et spirituellement importante. Les mineurs de cobalt en République démocratique du Congo auraient été soumis à des conditions de travail abusives, notamment par la société propriétaire de PolyMet. Dans le même temps, un groupe bipartite de législateurs fait pression pour une augmentation de l’exploitation minière nationale en réponse aux problèmes de chaîne d’approvisionnement et à l’augmentation de la demande.

Les militants disent que ces luttes testent l’idée d’une “transition juste” – une transition qui ne répète pas les erreurs du passé, comme donner la priorité à l’extraction par rapport aux besoins des peuples autochtones et de l’environnement, en passant à de nouvelles formes d’énergie .

“La bande n’est pas opposée à l’exploitation minière”, a déclaré le président de la bande, Kevin Dupuis Sr. a déclaré dans un communiqué de presse le premier jour de l’audience du corps d’armée. “Mais si l’exploitation minière doit avoir lieu, nous devons nous assurer que nos eaux sont protégées, non seulement pour la bande, mais pour tous les habitants du Minnesota.”

Cette ancienne usine de traitement de minerai de fer près de Hoyt Lakes, Minn. ferait partie d’un projet de mine de cuivre-nickel PolyMet. Jim Mone/Associated Press

PolyMet, qui appartient principalement au conglomérat minier suisse Glencore, a d’abord dévoilé les plans de sa mine du nord du Minnesota, le projet NorthMet, en 2005. Ensuite, il a dû faire face à des contestations judiciaires pour plusieurs autres permis dont il a besoin pour aller de l’avant, y compris la pollution de l’eau, l’air la pollution et les permis d’exploitation minière qui sont soit liés à des litiges, soit renvoyés aux agences de l’État pour une étude plus approfondie et un ajustement. Et ce n’est pas la seule mine contestée au Minnesota ; En janvier, l’administration Biden a annulé deux baux fédéraux pour la mine Twin Metals, qui aurait extrait du cuivre, du nickel et des métaux précieux près du Boundary Waters Canoe Wilderness.

Au cours des dernières années, PolyMet s’est penché sur son rôle de fournisseur d’éléments nécessaires à la construction de batteries de voitures électriques et d’autres infrastructures d’énergie renouvelable. La société a déclaré que la zone du projet NorthMet contient d’importantes réserves de cuivre, de nickel et de palladium – “des métaux vitaux pour les efforts mondiaux de réduction du carbone” – et qu’elle deviendrait l’un des principaux fournisseurs du pays une fois la mine opérationnelle. , bien qu’il ne puisse pas garantir quelle part de sa production éventuelle irait à l’énergie verte.

“Ces métaux que nous produisons sont vraiment cruciaux non seulement pour la société moderne”, a déclaré le porte-parole de PolyMet, Bruce Richardson, à MinnPost, mais aussi “pour l’énergie propre, le changement climatique et notre propre sécurité”.

JT Haines, directeur du programme du nord-est du Minnesota pour le Minnesota Center for Environmental Advocacy, a qualifié ce point de vue de «problématique». L’industrie utilise la demande de nouveaux métaux pour l’énergie verte comme un “point de discussion sûr”, a-t-il déclaré, pour justifier des activités minières destructrices sans aborder le problème central de la consommation et de l’extraction. Au lieu de cela, selon Haines, l’accent devrait être mis sur la façon de recycler et de réutiliser les métaux qui existent déjà tout en réduisant la consommation et l’utilisation d’énergie en premier lieu.

“Il est clair que nous ne pouvons pas exploiter ou sortir de la crise climatique”, a déclaré Haines.

Le permis contesté au centre de la récente audience du Corps d’armée a été délivré en 2019 – malgré des années d’opposition de la bande de Fond du Lac, qui, en tant que nation souveraine, a le droit de fixer ses propres normes de qualité de l’eau et le statut juridique d’un aval. Etat. L’année dernière, à la suite d’un procès intenté par la tribu, l’EPA a déterminé que le projet NorthMet “pourrait affecter” l’eau sur le territoire de la bande de Fond du Lac ainsi que dans l’État du Wisconsin, et a demandé au Corps d’armée de suspendre le permis.

Des manifestants sur des bateaux brandissent des pancartes proclamant
Les manifestants se rassemblent sur le lac Supérieur pour exprimer leur opposition aux projets de PolyMet d’ouvrir la première mine de sulfure de cuivre du Minnesota. Duluth pour une eau propre

Lors de l’audience du 3 mai, l’EPA a déclaré que le projet de PolyMet de draguer et de remplir les zones humides avec des déchets miniers pourrait contaminer plusieurs cours d’eau qui se déversent dans le Saint-Laurent. Louis River, qui traverse la réserve de la tribu près de Duluth. La plus grande préoccupation est le mercure, une neurotoxine puissante qui peut être un sous-produit de l’exploitation minière. Le projet NorthMet libérerait également du sulfate, qui aide à convertir le mercure en méthylmercure – la forme la plus toxique du métal, qui s’accumule dans les poissons et autres animaux sauvages et peut éventuellement être toxique pour les humains qui le consomment.

Le St. Louis River est déjà l’une des voies navigables les plus polluées par le mercure du Minnesota, et la bande de Fond du Lac dépend à la fois de la rivière et de ses affluents en amont pour la chasse, la pêche et la cueillette d’aliments tels que le riz sauvage. Alors que PolyMet a déclaré qu’il capterait et traiterait les eaux de ruissellement de la mine pour prévenir la pollution par le mercure et les sulfates, les scientifiques de la bande de Fond du Lac ont témoigné que le rejet dépasserait les normes de qualité de l’eau de la tribu, qui sont plus strictes que celles du Minnesota.

Le Corps d’armée accepte maintenant les commentaires du public jusqu’au 6 juin, après quoi il décidera de rétablir, de révoquer définitivement ou de modifier le permis de PolyMet. PolyMet n’a pas répondu à une demande de commentaire de Grist.

Bien que ce soit la première fois qu’une nation tribale utilise son autorité en tant qu ‘«État en aval» pour contester un permis fédéral qui pourrait porter atteinte à ses terres et à son eau, une victoire dans l’affaire PolyMet pourrait créer un précédent pour que d’autres tribus fassent de même , a déclaré l’avocate du Fond du Lac Band, Vanessa Ray-Hodge.

“C’est un mécanisme important que les tribus peuvent utiliser et mettre à leur disposition pour protéger leurs eaux de réserve du développement, tout comme d’autres États peuvent le faire tout le temps”, a déclaré Ray-Hodge.


Leave a Comment

Your email address will not be published.