D-Orbit trace une voie ambitieuse pour les activités de logistique spatiale

SAN FRANCISCO – La société de logistique spatiale D-Orbit a annoncé le 9 juin un contrat de 2 millions de dollars avec l’Agence spatiale européenne pour améliorer la production de son porte-satellite ION.

Il s’agissait de la dernière victoire de la société italienne avec des projets ambitieux visant à offrir une large gamme de services satellitaires allant de l’élimination active des débris à l’informatique en nuage basée dans l’espace.

Dans le cadre du contrat, l’ESA financera la campagne de D-Orbit pour améliorer les performances et réduire le coût d’ION, le véhicule qui transporte les cubesats et les microsatellites du point où un gros missile les dépose vers leurs destinations orbitales souhaitées.

La popularité croissante des vols en covoiturage comme les missions SpaceX Transporter devrait stimuler la demande de livraison du dernier kilomètre. Le rapport d’Euroconsult sur les marchés de la logistique spatiale publié en mai prévoit 120 véhicules de transport orbitaux en service d’ici 2031.

Une douzaine d’entreprises dans le monde conçoivent, développent et testent des véhicules de transfert orbital. Pour l’instant, D-Orbit est la seule entreprise à disposer d’un véhicule commercial ayant fait ses preuves en vol, a déclaré Renato Panesi, fondateur et directeur commercial de D-Orbit. SpaceNews.

D-Orbit a présenté pour la première fois son service de livraison du dernier kilomètre en 2020. Sur six vols, D-Orbit a transporté plus de 80 charges utiles en orbite, dont 60 satellites depuis les orbites d’ION et une charge utile supplémentaire hébergée à bord.

D-Orbit maintient également une gamme de produits et de services pour d’autres sociétés spatiales.

Beyond Gravity, par exemple, anciennement appelé Ruag Space, a attribué à D-Orbit un contrat en avril pour fournir des outils en polymère renforcé de fibres de carbone et des composants structurels métalliques pour le Space Rider de l’ESA. Thales Alenia Space est le maître d’œuvre de Space Rider, un laboratoire sans équipage conçu pour héberger des démonstrations technologiques et des expériences scientifiques en orbite terrestre basse, avant de renvoyer les charges utiles sur Terre. Le véhicule Space Rider sera ensuite remis à neuf, ravitaillé en carburant et chargé pour un autre vol.

La mission Space Rider “est parfaitement en ligne avec notre vision de permettre une expansion commerciale et humaine rentable dans un espace durable”, a déclaré Panesi.

A long terme, D-Orbit vise à dominer le marché de la logistique spatiale.

“L’idée est de prendre en charge le parcours du client, de l’analyse de la mission au lancement en passant par le démantèlement”, a déclaré Panesi. “Il s’agit d’avoir vos actifs correctement positionnés quand vous le souhaitez.”

D-Orbit a l’intention d’offrir des services satellitaires comprenant l’inspection, le ravitaillement en carburant et les petites réparations.

“Peut-être pouvons-nous envisager l’élimination active des débris dans le cadre du service, aujourd’hui en orbite terrestre basse, plus tard en orbite géostationnaire”, a déclaré Panesi. “Dans un avenir lointain, nous verrons des marchés potentiels pour le recyclage et la fabrication en orbite.”

En attendant, D-Orbit jette les bases d’une entreprise de cloud computing basée dans l’espace.

“Si nous parvenons à avoir un ION équipé de sa propre suite de cloud computing et de liaisons intersatellites, nous pouvons avoir une petite constellation de nœuds traitant les informations”, a déclaré Panesi.

D-Orbit a travaillé avec le suédois Unibap pour faire la démonstration d’un module informatique tolérant aux rayonnements à bord d’ION en 2021.

“L’une des choses que nous allons tester plus tard cette année ou au début de l’année prochaine sera les liaisons intersatellites, à la fois optiques et radiofréquences”, a déclaré Panesi.

Sur le plan financier, D-Orbit se prépare à fusionner avec Breeze Holdings Acquisition Corp., une société d’acquisition à vocation spéciale, ou SPAC. La fusion devrait être conclue au troisième trimestre de cette année.

Bien que les SPAC ne soient pas aussi populaires dans le secteur spatial qu’ils l’étaient en 2021, Panesi reste convaincu que l’accord profitera à D-Orbit.

“D’un côté, nous obtenons des capitaux”, a déclaré Panesi. “D’un autre côté, nous avons un partenaire précieux pour nous aider à pénétrer, une étape à la fois, le grand marché américain.”

D-Orbit emploie environ 200 personnes, dont la majorité est basée près du siège social de la société à Côme, en Italie. De plus, D-Orbit possède des bureaux au Portugal, au Royaume-Uni et à Falls Church, en Virginie.

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