Des responsables de l’agriculture de l’État visitent le Carver Center | Entreprise

Des responsables de l’État ont visité le Carver Center lundi après-midi dans le cadre de la Virginia’s Ag Week, rencontrant des représentants du bureau de vulgarisation local de Virginia Tech et des organisations à but non lucratif de la région pour trouver des moyens de travailler ensemble plus efficacement.

Le secrétaire à l’Agriculture et aux Forêts Matthew Lohr et la secrétaire adjointe Beth Walker Green ont passé deux heures avec environ 15 dirigeants locaux des agriculteurs minoritaires et vétérans du Piémont, Virginia Central Workforce Development, Local Food Hub, Small Farm Outreach Program, Virginia Cooperative Extension, Orange County Farm Bureau, le George Washington Carver Food Enterprise Center et d’autres groupes.

“Je pense que c’est le meilleur travail que j’ai eu”, a déclaré Lohr en se présentant au groupe, décrivant comment il est un agriculteur de cinquième génération dans la vallée de Shenandoah en Virginie. Toute sa vie, dit-il, a été consacrée à l’industrie agricole et à l’Amérique rurale.

Lohr a récemment occupé le poste de chef du service de conservation des ressources naturelles de l’USDA, une agence comptant plus de 10 000 employés et un budget de fonctionnement de 4,5 milliards de dollars. Auparavant, il a servi à la Virginia House of Delegates (2006-2010) avant d’être nommé commissaire du Virginia Department of Agriculture and Consumer Services.

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“Je venais de reprendre la gestion de la ferme familiale et je pense que c’était vers le réveillon du Nouvel An que j’ai reçu un appel du gouverneur Youngkin me demandant de servir (en tant que secrétaire à l’agriculture)”, a déclaré Lohr. «Le gouverneur est très intéressé par la formation de la main-d’œuvre, la réduction des impôts et la réduction de la réglementation. Nous sommes en mesure de vraiment faire du bien à l’avenir.

À l’invitation de Lohr, Carl Stafford, agent principal du bureau de Culpeper de Virginia Cooperative Extension, a offert un aperçu du Carver Center, une installation unique dédiée à l’éducation et à l’agriculture.

“Le comté de Culpeper mérite beaucoup de crédit pour avoir soutenu les efforts ici”, a déclaré Stafford à Lohr, affirmant que le comté apportait un service à large bande à l’ancienne école et remplaçait son toit, en utilisant l’argent des subventions fédérales. Il a déclaré que le comté avait investi plus d’un million de dollars dans l’achat, la rénovation et l’amélioration du Carver Center.

Ce qui était autrefois le lycée régional George Washington Carver, sur la US 15 à environ six miles au sud de la ville, a été construit en 1948 et a servi de lycée pour les Afro-Américains pendant la ségrégation, attirant des étudiants des comtés de Culpeper, Madison, Orange et Rappahannock. Un musée régional sur l’école occupe son ancienne bibliothèque.

De nombreux groupes représentés lors de la visite de lundi ont des bureaux au Carver Center, avec des plans pour ouvrir une cuisine commerciale pour l’éducation et l’emballage agricole à valeur ajoutée et les petites entreprises, a déclaré Stafford. En outre, l’American Institute of Welding et New Pathways Tech sont situés au centre, et le Germanna Community College et la Virginia State University s’associent à des prestataires de programmes existants pour proposer des cours crédités et non crédités.

«À l’extérieur, nos agriculteurs minoritaires et vétérans du Piémont cultivent des cultures sur les 11 acres de terrain autour du bâtiment, et les maîtres jardiniers, le programme de sensibilisation des petites fermes, les fermes de recherche coopératives et les amis du Rappahannock ont ​​des serres et des zones pour les études sur les cultures, des espaces de création et d’autres efforts créatifs », a déclaré Stafford, notant que le bâtiment a accueilli des conférences sur l’agriculture à l’échelle de l’État.

Les groupes 4-H locaux se réunissent à l’installation. Les agriculteurs minoritaires font don de leurs produits aux banques alimentaires locales.

Lohr et Green ont exprimé leur gratitude pour avoir pu faire connaissance avec ceux qui les ont rencontrés au Carver Center. Chaque personne s’est présentée et a brièvement présenté les organisations qu’elle représente.

« Quels sont vos plus grands défis ? » Lohr a demandé au groupe. « Quels sont les plus grands obstacles pour la prochaine génération ? Que pouvons-nous faire de mieux pour collaborer et trouver des solutions ? »

Sarah Morton, directrice du développement de la main-d’œuvre pour Virginia Career Works, a partagé quelques idées pour impliquer davantage de jeunes et les aider à développer des compétences et une base pour des carrières dans l’agriculture.

« Comment pouvons-nous transformer cette installation en un laboratoire d’apprentissage de l’innovation agricole ? » elle a demandé. « Nous devons changer notre paradigme pour attirer les jeunes, pour leur donner des opportunités d’apprentissage pratiques ici même. Ils ne veulent pas voyager loin pour s’instruire. Ils veulent travailler ici.

Morton a déclaré que les vignobles locaux ont du mal à recruter des techniciens. Elle a déclaré que le Département de l’agriculture de l’État et d’autres organisations pourraient travailler avec les écoles pour créer des stages ou des apprentissages afin que les étudiants puissent apprendre la microbiologie et la chimie nécessaires pour entrer dans les domaines agricoles. Morton a également suggéré qu’une coopérative d’équipement pourrait être créée pour aider les nouveaux agriculteurs à démarrer.

Michael Carter Jr. a déclaré à Lohr que les problèmes de discrimination continuent de tourmenter les agriculteurs afro-américains. Carter et sa famille exploitent une ferme d’enseignement de légumes ethniques et d’afro-tourisme dans le comté d’Orange.

“Vous ne trouvez pas d’enfants noirs participant aux 4-H ou à la FFA”, a déclaré Carter. « Nous devons enseigner à nos enfants de la même manière. Partager mes opinions a fait de moi une cible en grandissant. Nous devons ouvrir de meilleures voies vers le succès.

Carter a déclaré que tout le monde est en compétition pour le même argent, ce qui fait des adversaires des personnes plutôt que des partenaires de collaboration.

“C’est une discrimination descendante, avec des personnes habituées à travailler avec des organisations étatiques qui obtiennent automatiquement la priorité en raison d’un effet domino, un héritage de discrimination”, a déclaré Carter. “Cela implique l’éducation, le coût des terres – il n’y a aucun agriculteur afro-américain avec ses terres en servitude de conservation, par exemple. Aucun d’entre eux n’est même conscient de ces avantages.

Lohr et Green ont partagé quelques idées, mais ont surtout écouté et proposé de prendre en compte les commentaires des gens et d’examiner les moyens de résoudre les problèmes.

“Nous sommes très reconnaissants de cette opportunité de vous rencontrer tous”, a déclaré Lohr. « Nous avons beaucoup appris et vous nous avez donné beaucoup de travail. Nous resterons en contact et vous pourrez toujours me joindre si vous avez des questions.

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