Douleur chronique – pourquoi la science a peu de secours pour une personne sur cinq


Le chiropraticien Toya Burton soigne l’homme de l’Alabama, Robert Prince.Crédit : Ilana Panich-Linsman/New York Times/Redux/eyevine

La chanson de nos cicatrices : l’histoire inédite de la douleur Haider Warraïch Basique (2022)

En tant qu’étudiant en médecine au Pakistan, Haider Warraich aimait aller au gymnase. Un jour, alors qu’il faisait du développé couché, il a laissé tomber un poids de 90 kilogrammes sur lui-même. Sa blessure au dos a mis fin à ses projets de devenir chirurgien et a presque anéanti ses espoirs de devenir médecin. Mais cela lui a donné quelque chose d’inhabituel en commun avec ses patients : le point de vue d’un initié sur une vie vécue dans la douleur chronique.

Dans La chanson de nos cicatrices, Warraich s’appuie sur des expériences personnelles et professionnelles pour explorer la douleur aiguë, la douleur chronique et les échecs lamentables du système médical américain pour les traiter efficacement. La douleur aiguë est causée par une blessure, une maladie ou un autre traumatisme spécifique. Lorsque la douleur persiste après la guérison de la cause sous-jacente ou pendant plus de 12 semaines, il s’agit de douleur chronique.

Warraich, maintenant médecin au Brigham and Women’s Hospital de Boston, Massachusetts, propose une visite fascinante de la biologie et des neurosciences de la douleur. Il se penche sur l’épidémie de consommation d’opioïdes aux États-Unis et demande comment le traitement est affecté par les préjugés raciaux et sexistes systémiques. Il reproche au système médical américain de manquer d’empathie et de temps à consacrer aux patients, ainsi que d’être trop cloisonné, insuffisamment attaché à la justice sociale et trop influencé par le marketing pharmaceutique. Son cas est rendu plus urgent par les liens de la douleur chronique avec le long COVID : environ 30 % des personnes atteintes de la maladie dans une étude italienne ont signalé des douleurs musculaires ou osseuses chroniques (F. Ursini et coll. RMD ouvert sept, e001735 ; 2021). Pourtant, sa conclusion semble urgente.

L’une des principales critiques de Warraich est que le système médical a aplati la douleur, effaçant son contexte et ses dimensions émotionnelles et réduisant sa diversité en nombres sur une échelle de dix points. L’usage courant, explique-t-il, englobe la nociception, la douleur et la souffrance. La nociception est une information sensorielle – par exemple, la sensation de l’extrémité pointue d’une épingle pressée dans votre doigt. La douleur survient lorsque la nociception est traitée dans le cerveau et étiquetée comme négative ou désagréable. La souffrance survient lorsque la détresse mentale ou émotionnelle s’y ajoute – lorsque la douleur vous fait vous sentir inquiet, hors de contrôle ou mal dans votre peau. Ainsi, la douleur est créée par le cerveau et l’environnement travaillant ensemble. Ou la douleur aiguë est.

La douleur chronique est une bête différente, soutient Warraich. Il s’agit d’un processus descendant dans lequel le cerveau peut dire au corps de ressentir de la douleur sans aucune intervention des sens ou de l’environnement. La douleur chronique et aiguë « allume deux circuits distincts qui ne se chevauchent pas dans le cerveau », écrit-il.

Une personne sur cinq dans le monde souffre de douleur chronique, mais les médecins ne savent pas comment la traiter efficacement et les patients sont habitués à être rejetés et déçus. “Nous traitons essentiellement la douleur chronique de la même manière que nous traitions la tuberculose avant de découvrir ce qui la causait”, a déclaré le neuroscientifique Clifford Woolf à Warraich.

La douleur chronique pourrait être un souvenir de douleur. La mémoire nous aide généralement à survivre en évitant les stimuli douloureux à l’avenir. Mais la neuroscientifique Vania Apkarian suggère que la douleur chronique pourrait être un souvenir détraqué, induisant une douleur sans stimulus. D’autres recherches ont examiné PKMzeta, une protéine qui aide à solidifier les souvenirs chez l’homme. Lorsque les chercheurs l’ont bloqué chez la souris, les animaux ont cessé d’afficher des comportements associés à la douleur chronique.

Warraich explore les préjugés, y compris l’histoire coloniale laide des opioïdes et la notion raciste selon laquelle les Noirs ont la peau plus épaisse que les Blancs (une enquête montre que cette idée a persisté très récemment ; KM Hoffman et coll. Proc. Natl Acad. Sci. Etats-Unis 113, 4296–4301 ; 2016). Il rapporte la découverte que les médecins sont cinq fois moins susceptibles de prescrire des opioïdes aux enfants noirs atteints d’appendicite aiguë qu’aux enfants blancs atteints de la maladie. Une section sur le genre explore l’histoire de la gestion de la douleur pendant l’accouchement, y compris les origines misogynes et suprémacistes blanches du mouvement de l’accouchement naturel, et une approbation enthousiaste de la péridurale. En général, les femmes (y compris les femmes trans prenant des œstrogènes) ressentent plus de douleur que les hommes et y sont plus sensibles. Même les rongeurs femelles ont tendance à ressentir plus de douleur que les mâles.

Empathie et acceptation

Warraich en vient finalement aux origines et à l’état actuel de l’épidémie d’opioïdes aux États-Unis. Il donne un aperçu de la façon dont la famille Sackler dirigeait Purdue Pharma, qui fabriquait des opioïdes, dont l’OxyContin, et a généré une énorme richesse en élargissant la gamme des conditions pour lesquelles ils ont été prescrits.

Un vaste corpus de recherches montre que les opioïdes ne fonctionnent pas pour la douleur chronique, sauf dans le cas du cancer, écrit Warraich. Il passe en revue la kétamine et le cannabis en trois pages et conclut qu’aucun médicament n’est efficace pour traiter la douleur chronique. Tout est vraiment dans nos têtes, soutient-il – mais pas avec dédain. Les seuls traitements qui fonctionnent, dit-il, s’attaquent à la dimension mentale : l’empathie des prestataires, l’hypnothérapie, l’effet placebo, l’exercice et la thérapie d’acceptation et d’engagement. Cette dernière est une forme pratique de thérapie cognitivo-comportementale qui consiste à accepter des sentiments difficiles, avec empathie pour soi-même.

Cette conclusion semble trop rose. L’exercice est “entièrement sans danger” pour les personnes souffrant de douleur chronique, écrit Warraich – cela l’a soulagé, même si c’était atroce au début. Mais l’exercice n’est pas comme une pilule. Une personne doit trouver le bon type, ce qui peut nécessiter des essais et des erreurs, ainsi que les conseils du bon physiothérapeute ou entraîneur, ce qui coûte de l’argent et du temps et nécessite un accès. Il en faudra beaucoup pour étendre cela à un cinquième de la population mondiale. J’avais très envie d’entendre parler de la vie quotidienne de personnes souffrant de divers types de douleur chronique qui ont utilisé les approches dont Warraich fait l’éloge.

La douleur résiste à une catégorisation facile. Il a un vaste éventail de causes, dans un vaste éventail de corps et d’esprits. L’assurance que toutes les catégories de traitements fonctionneront ou non pour tout le monde est déconcertante pour un livre qui appelle le système médical à traiter la douleur de manière plus contextualisée et personnalisée.

Intérêts concurrents

L’auteur ne déclare aucun intérêt concurrent.

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