La balade en stock car de Daytona de l’astronaute SpaceX Sian Proctor, pas dans l’espace mais tout aussi passionnante

Quand j’ai interviewé le Dr. Sian Proctor il y a quelques mois après son vol caritatif épique SpaceX Inspiration4 gracieuseté du milliardaire Jared Isaacman, j’ai demandé quels éléments – le cas échéant – restaient sur la liste de seau de sa vie. Je veux dire, aller dans l’espace plus haut que la Station spatiale internationale pendant trois jours – comment pouvez-vous faire mieux (jeu de mots) ? Eh bien, a-t-elle dit, il y avait encore beaucoup de choses qu’elle voulait faire – escalader le mont. Kilimandjaro, visitez la station Amundsen-Scott au pôle Sud géographique, faites un tour à sensations fortes dans un stock car NASCAR…

À ce moment-là, je l’ai gentiment arrêtée et lui ai dit que je pouvais réaliser son troisième rêve, si elle était vraiment sérieuse et voyageait de chez elle à Phoenix, en Arizona, jusqu’au Daytona International Speedway. De temps en temps, je donne des balades à grande vitesse sur la piste légendaire pour l’expérience de course NASCAR. Étonnamment, Proctor, 52 ans, a accepté ma proposition et nous avons élaboré un plan pour qu’elle vienne en avril. Le problème était qu’elle avait été testée positive au COVID-19 la veille de son voyage, et nous avons dû reporter. La semaine dernière, elle a dit qu’elle avait du temps libre, et il se trouve que j’étais à l’autoroute pour faire des promenades. Nous avons reprogrammé et le plan était de retour.

Dire que j’étais nerveux à l’idée de conduire un astronaute est un euphémisme. Proctor avait tiré 6 G lors de sa rentrée dans l’atmosphère terrestre et avait fait l’expérience de l’apesanteur et de «l’effet de vue d’ensemble» en voyant notre planète et sa mince atmosphère à 364 milles d’altitude. Comment une voiture de stock peut-elle faire le tour du circuit de Daytona ? Bien sûr, nous voyagerions à près de 170 mph dans les virages de la piste, inclinés à 31 degrés, tirant environ 3 G dans le processus. Mais ce n’était que la moitié de ce qu’elle avait vécu dans le vaisseau spatial Dragon d’Elon Musk. Proctor est aussi un peu une célébrité maintenant, après son vol, qui a permis de collecter des fonds pour St. Hôpital de recherche pour enfants Jude. Et si quelque chose d’inattendu se produisait pendant son trajet ?

Cela dit, j’ai donné plus de 1 500 trajets de trois tours aux clients NRE sur le speedway, éclipsant facilement 10 000 milles sur l’asphalte. Je connais chaque fissure, crevasse et ligne de course autour de l’ovale. J’ai également conduit d’autres personnes bien connues, dont le double champion de Daytona 500 Michael Waltrip, la superstar NHRA Top Fuel Antron Brown, le parachutiste légendaire Joe Kittinger (qui, pendant de nombreuses décennies, a détenu le record de saut le plus élevé de 102 800 pieds) et United Michael “Thorny” Brewer, pilote des Thunderbirds de l’armée de l’air des États-Unis. Bien sûr, Proctor était très en vue, mais ni plus ni moins que les personnes susmentionnées.

La veille de notre balade, Proctor et moi avons eu un copieux dîner mexicain dans un restaurant local de Daytona Beach. Je l’ai préparée, j’ai discuté des G latéraux qu’elle tirerait. Elle, à son tour, m’a montré des vidéos incroyables de son voyage dans l’espace – sur son téléphone portable, si vous pouvez le croire. La pluie était prévue pour le lendemain, cependant, et nous avons tous les deux essayé de rester positifs. Le temps de Daytona est notoirement capricieux. Les fans de course le savent, mais vous ne pouvez pas faire rouler des stock cars sur des ovales sous la pluie. Les pneus slicks feront de l’aquaplanage, envoyant les machines carénées dans le mur de soutènement extérieur de la piste.

Mais heureusement, le matin suivant s’est levé nuageux et clair, humide mais sans précipitations. Tout aussi important, la piste avait séché à cause de l’orage de l’après-midi précédent. Le trajet de Proctor, prévu pour six tours, devait être fait en premier, alors que la piste était encore dépourvue d’étudiants NRE et que le temps était frais – enfin, aussi frais que la Floride peut l’être fin juin.

Après avoir réchauffé la voiture, l’équipage a fourni à Proctor un casque de protection et un dispositif de cou HANS, puis l’a amenée sur la voie des stands. Ils l’ont aidée à monter du côté passager de ma voiture, n ° 19, par une fenêtre ouverte (les voitures de série n’ont pas de portes), et l’ont bien attachée avec un système de harnais à cinq points, “inconfortablement confortable” comme les gars aiment dire . J’ai allumé le moteur de plus de 600 chevaux, nous avons échangé des coups de poing et des sourires, puis c’était à quatre vitesses et c’est parti pour les courses !

La voiture est si bruyante que je ne peux pas entendre la personne assise à côté de moi, et, avec ma concentration sur la piste, je ne peux pas non plus la voir. Pour autant que je sache, Proctor criait – ou peut-être juste assis là, ennuyé à mort. Je l’ai emmenée bas dans les virages, haut près du mur, à mi-piste, etc., pour avoir une bonne idée des différents chemins autour de la piste. Nous tournions en rond, chaque tour de 2,5 milles durait moins d’une minute, donc le temps passait vite. Ensuite, j’ai ramené la voiture dans la voie des stands, un peu inquiet. Comment cette expérience se compare-t-elle au voyage spatial de Proctor ou à d’autres choses intrépides qu’elle a faites dans sa vie ?

“Je m’attendais à ce que ce soit très amusant, et cela a dépassé cela”, a déclaré Procter en souriant. “Vous avez le son, la vitesse – puis l’expérience d’entrer dans les virages. C’est quelque chose que je voulais faire depuis longtemps, parce que j’aime la NASCAR et la course. »

Proctor a-t-il jamais eu peur ? “Il y a eu un moment où nous sommes sortis du coin et sommes montés vers le mur, et j’ai pensé:” Eh bien, c’est intéressant. J’ai l’habitude que les G soient dirigés vers ma poitrine. Ici, c’était vers le bas et vers la droite. Sur un tour, j’ai même essayé de lever ma jambe droite. Je pouvais le soulever, mais il était vraiment lourd. C’était un peu comme quand j’ai volé avec Jared dans son avion de chasse MiG-29 avec plein postcombustion, se dirigeant vers un virage.

Ah, mais la grande question : Est-ce que Proctor réessayerait ? « Absolument », dit-elle sans hésitation. « L’expérience me donne envie de prendre le volant moi-même ! Bien, tu l’as maintenant. Ramenons Proctor sur la piste. Peut-être emmènera-t-elle même Jared Isaacman avec elle ! Est-ce que vous écoutez les gars de NRE? Jared, tu écoutes ?

.

Leave a Comment

Your email address will not be published.