La NASA finance des projets de recherche spatiale lointains, y compris un chasseur de poussière de lune

Une conception d’artiste montre des astronautes au travail sur la lune. (Illustration de la NASA)

Comment empêchez-vous la poussière de lune de gommer les travaux des futurs scaphandres et vaisseaux spatiaux de la NASA ? C’est l’un des problèmes abordés dans le dernier lot de projets soutenus par le programme Small Business Innovation Research de la NASA.

“La NASA travaille sur des missions ambitieuses et révolutionnaires qui nécessitent des solutions innovantes provenant de diverses sources – en particulier nos petites entreprises”, a déclaré jeudi l’administrateur adjoint de la NASA, Pam Melroy, dans un communiqué de presse. “Les petites entreprises ont l’avantage créatif et l’expertise nécessaires pour aider notre agence à résoudre nos défis communs et complexes, et elles sont essentielles pour maintenir le leadership de la NASA dans l’espace.”

Quatre contrats de recherche SBIR iront à des entreprises de l’État de Washington. Et deux de ces contrats vont à Off Planet Research, basé à Everett.

Le projet One Off Planet se concentre sur le développement d’un joint en fibre flexible qui résistera aux environnements poussiéreux. Le joint utiliserait des fibres d’acier inoxydable et/ou de basalte qui s’alignent et s’emboîtent lorsqu’elles sont comprimées, se conformant aux surfaces pour empêcher la poussière d’entrer.

“Les joints souples traditionnels ne résistent pas bien dans l’espace, tandis que les joints durs limitent souvent les capacités d’étanchéité ou la mobilité”, a déclaré Melissa Roth, chercheuse principale chez Off Planet Research, à GeekWire dans un e-mail. “Notre joint anti-poussière ne repose pas sur des élastomères ou des polymères qui échouent en raison de températures intenses ou d’un appauvrissement volatil dans le vide de l’espace. Les matériaux sont résistants à de nombreux produits chimiques et oxydants, ce qui les rend idéaux pour un large éventail de cas d’utilisation.

L’autre projet d’Off Planet répond à l’une des exigences d’une combinaison spatiale de la NASA de nouvelle génération conçue pour être utilisée lors des sorties dans l’espace et des marches lunaires. La semaine prochaine, la NASA doit annoncer qui fabriquera la combinaison spatiale, connue sous le nom d’Exploration Extravehicular Mobility Unit ou xEMU.

“Nous allons développer un couvercle amovible pour le connecteur de service et de refroidissement (SCC) sur le xEMU qui protégera le SCC de l’intrusion de poussière lors de son fonctionnement sur la surface lunaire”, a déclaré Roth. Le SCC sert d’interface principale de la combinaison spatiale pour le débit d’eau et d’oxygène.

Roth a déclaré qu’il pourrait y avoir des utilisations supplémentaires pour la technologie de protection contre la poussière. “Nous prévoyons des applications supplémentaires comme couverture de port sur les rovers et les atterrisseurs commerciaux pour augmenter la durée de vie des systèmes d’interconnexion, tels que les xEMU, les rovers et l’ISRU. [in-situ resource utilization] plantes », dit-elle.

Starfish Space, basé dans le Kent, reçoit un contrat de phase I pour son logiciel de navigation relative CETACEAN, conçu pour déterminer la position relative de deux engins spatiaux lors d’opérations de proximité. Le financement de la NASA servirait à améliorer le traitement des images de vision par ordinateur et à mélanger les données de vision avec d’autres données de capteur.

Starfish Space a été fondée en 2019 par Trevor Bennett et Austin Link, deux vétérans de l’entreprise spatiale Blue Origin de Jeff Bezos. Dans un e-mail, Link a déclaré à GeekWire que le contrat SBIR serait “une excellente opportunité pour nous de travailler plus étroitement avec la NASA”.

“CETACEAN est une technologie clé pour Starfish Space alors que nous développons le remorqueur spatial Otter”, a déclaré Link. « C’est l’une des technologies qui va permettre à l’Otter d’être particulièrement efficace pour ses deux missions principales : l’allongement de la durée de vie de GEO [geosynchronous Earth orbit] satellites et enlèvement de débris dans LEO [low Earth orbit]. Nous croyons que nos technologies comme CETACEAN permettent également un nouveau paradigme pour la façon dont les humains peuvent fonctionner dans l’espace : un où l’interaction dynamique et autonome devient courante. Imaginez, construire JWST en orbite plutôt que de risquer 8 milliards de dollars sur un seul lancement !

Hover Inc., basé à Seattle. a remporté un contrat pour faire avancer le développement de sa plate-forme informatique miniaturisée et renforcée pour les avions autonomes et semi-autonomes. “La plate-forme héberge un système d’exploitation en temps réel certifiable qui peut exécuter de nombreux types d’applications logicielles d’autonomie, y compris détecter et éviter simultanément”, a déclaré le fondateur de la société, James Lawson, à GeekWire dans un e-mail.

Dans sa proposition, Hover indique que sa technologie pourrait être intégrée aux avions expérimentaux de la NASA ainsi qu’aux drones commerciaux qui visent à utiliser le système d’espace aérien national. La société a été fondée en 2019 et travaille en partenariat avec une autre société aérospatiale de l’État de Washington, Sagetech Avionics.

Chaque contrat SBIR de phase I a une valeur de 150 000 $, soit une augmentation de 20 % par rapport au niveau de financement précédent, et couvre une période de six mois. Les contrats de phase I sont conçus pour aider les petites entreprises à faire mûrir leurs technologies, ouvrant la voie à un développement et à une commercialisation ultérieurs dans les phases ultérieures du programme SBIR.

La NASA a également attribué une nouvelle série de contrats de phase I dans un programme parallèle connu sous le nom de Small Business Technology Transfer, ou STTR. L’agence spatiale a déclaré avoir sélectionné 333 propositions de 257 petites entreprises et 41 instituts de recherche pour le financement de la phase I du SBIR et du STTR, totalisant près de 50 millions de dollars à l’échelle nationale.

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