Le président du Muséum d’histoire naturelle démissionne

Après un mandat inhabituellement long de près de 30 ans en tant que présidente de l’American Museum of Natural History, Ellen V. Futter a informé mercredi le conseil d’administration qu’elle se retirerait en mars prochain, suite à l’ouverture prévue du nouveau Richard Gilder Center for Science de l’institution. Éducation et innovation.

“Ce fut une course incroyable et je me sens tellement fier et reconnaissant de mon temps”, a déclaré Futter, 72 ans, lors d’un entretien téléphonique. “L’ouverture du Gilder Center marque l’achèvement de mon travail et un bon moment pour le musée pour une nouvelle direction.”

Le conseil commencera immédiatement à chercher le remplaçant de Futter. “Ce sont des chaussures énormes à remplir, cela ne fait aucun doute”, a déclaré Scott Bok, président du musée, dans une interview. “Mais elle nous laisse en position de trouver quelqu’un de bien.”

Quant à savoir si le conseil d’administration chercherait à nommer une personne de couleur, compte tenu de l’accent mis actuellement sur la diversité dans le monde des musées, Bok a déclaré qu’une société de recherche de cadres extérieure – qui n’a pas encore été embauchée – “sera chargée de nous apporter une liste diversifiée des candidats. »

Compte tenu de la taille du musée – il dispose d’un budget de fonctionnement d’environ 178 millions de dollars et de plus de 1 000 employés à temps plein et à temps partiel – et de son rôle public en tant qu’institution qui occupe un bâtiment et un terrain appartenant à la ville, le poste nécessitera un steward expérimenté de stature, a ajouté Bok.

“Nous voulons quelqu’un qui est un grand leader, qui est collaboratif, qui est collégial et une liaison efficace avec les circonscriptions clés, y compris la ville de New York”, a-t-il déclaré. « Nous voulons quelqu’un qui est un bon collecteur de fonds, parce que nous ne pouvons pas faire tout ce que nous voulons simplement avec les revenus des entrées et le soutien que nous recevons de la ville. C’est un gros travail.

Au cours des trois dernières décennies, Futter a présidé un musée qui semble à la fois figé dans le temps et propulsé par le changement. D’une part, les dioramas — dont certains mettent en scène des tribus indigènes — auxquels le musée est étroitement associé ont perduré, fiables pour les visiteurs assidus et en même temps symbole de la lenteur de l’institution à évoluer, en particulier dans un monde nouvellement sensible à les stéréotypes culturels et les inexactitudes. (Les scènes ont finalement été modifiées en 2019.) Le mois dernier, le Northwest Coast Hall a rouvert avec un nouvel accent sur la vie des peuples autochtones.

Parallèlement, le musée a connu plusieurs nouveautés majeures, à savoir l’ouverture du nouveau Rose Center for Earth and Space en 2000 et de son Gilder Center.

Dans la réalisation de ces projets, Futter a dû naviguer dans des politiques municipales souvent épineuses. Avec son dôme de verre s’élevant parmi les bâtiments d’avant-guerre de l’Upper West Side, le Rose Center for Earth and Space a d’abord été considéré comme un sacrilège par certains habitants. Mais à la fin, il a été largement célébré par la critique et bien accueilli par la communauté.

“Voici ce rare exemple où un temps, un lieu, une fonction, un architecte et un client (l’héroïque Ellen V. Futter, présidente du musée) se sont parfaitement alignés pour produire un design intelligent qui plaira également à un large public. goût du public », écrivait le critique d’architecture Herbert Muschamp dans le New York Times en 2000. « C’est comme trouver un autre monde.

Lorsque le musée a annoncé en 2015 son intention de construire le Gilder Center, un contingent du quartier s’est opposé à l’incursion du projet dans le parc Theodore Roosevelt adjacent, qui appartient à la ville. En réponse à ces préoccupations, le musée a décidé de démolir trois de ses bâtiments existants pour faire place à l’ajout de six étages, plutôt que de s’enfoncer davantage dans l’espace bordé d’arbres le long de Columbus Avenue. Et l’ajout curviligne de pierre et de verre – conçu par l’architecte Jeanne Gang – est en voie d’achèvement.

Adrian Benepe, président du Brooklyn Botanic Garden, a déclaré qu’au cours de ses années en tant que commissaire aux parcs de la ville, il avait été impressionné par la capacité de Futter à équilibrer de telles tensions «de ville» sans impériosité. “Elle a toujours été très claire : ‘Ce parc ne nous appartient pas, il appartient à la ville de New York'”, a-t-il déclaré, ajoutant que les réunions de son conseil d’administration, auxquelles il assistait en tant que membre d’office, étaient “une classe de maître”. dans la façon dont on dirige une grande institution culturelle à New York.

En 2020, le musée a annoncé que sa statue en bronze de Theodore Roosevelt, à cheval et flanquée d’un Amérindien et d’un Africain – qui présidait l’entrée depuis 1940 et en était venue à symboliser un héritage douloureux d’expansion coloniale et de discrimination raciale – descendrait. Après des années d’objets, la décision, proposée par le musée et acceptée par la ville, est intervenue au milieu du calcul racial provoqué par le meurtre de George Floyd.

Futter a également dû faire face à des événements mondiaux traumatisants qui ont eu un impact financier sur les institutions culturelles de tout le pays, comme le 19 septembre. 11 attentats, le ralentissement économique de 2008 et la pandémie de coronavirus.

Et Futter s’est penché sur le rôle potentiellement important du musée en tant qu’éducateur dans une période de préoccupation croissante concernant le changement climatique. Depuis 2008, le musée, par le biais de sa Richard Gilder Graduate School, propose un doctorat. en biologie comparée et, en 2011, le musée a créé un programme de maîtrise distinct en enseignement des sciences.

Actuellement, à New York, la moitié des enseignants des écoles publiques embauchés chaque année avec une certification primaire en sciences de la terre sont diplômés du programme de maîtrise, a indiqué le musée.

L’intégrité de la position du musée sur la science comme primordiale a été mise à l’épreuve par des manifestations en 2017 contre l’un des membres de son conseil d’administration, Rebekah Mercer. Mercer avait utilisé les millions de sa famille pour financer des organisations qui remettaient en question le changement climatique, une pierre angulaire du programme conservateur qu’elle a avancé en tant que membre exécutif de l’équipe de transition du président élu Donald J. Trump.

Après avoir subi des pressions de la part de scientifiques et d’autres universitaires, Mercer a discrètement démissionné en 2019.

Futter est arrivée au musée après 13 ans en tant que présidente du Barnard College, où, à 29 ans, elle était la plus jeune personne à assumer la présidence d’un grand collège américain. Lorsqu’elle a été nommée présidente du musée en 1993, elle a été la première femme à diriger un grand musée basé à New York.

Avec une manière pragmatique, Futter a été un intendant solide et délibéré, réussissant à diriger l’institution sans feux d’artifice ni mise en scène. Elle a également largement évité la controverse, survivant, par exemple, aux révélations de 2010 selon lesquelles elle vivait sans loyer dans un appartement de 5 millions de dollars de l’East Side que le musée avait acheté à ses débuts (elle déménagera lorsqu’elle quittera le musée).

Certains peuvent inévitablement critiquer Futter pour avoir fait trop peu trop lentement. Mais à la fin, d’autres disent, elle a fait avancer un musée légendaire aussi vite qu’elle le pouvait.

“Combien de millions d’enfants sont partis en classe et ont regardé un buffle géant ou ce troupeau d’éléphants ?” dit Bénépe. “Les musées d’aujourd’hui n’auraient probablement pas d’animaux empaillés comme attraction vedette, mais elle a compris que c’était une partie essentielle de l’histoire de ce musée et ils sont venus avec plaisir à le voir. Ellen a compris la nécessité de maintenir certaines choses qui sont complètement associées au musée dans l’esprit des gens, mais aussi la nécessité de moderniser et de traiter les problèmes sociaux.

Futter, pour sa part, a déclaré qu’elle était très consciente de devoir trouver un équilibre entre la préservation du passé, la réponse au présent et la préparation de l’avenir. “Quand je suis arrivée ici, les gens me disaient que c’était leur endroit préféré, mais rien ne change jamais”, a-t-elle déclaré. « Je suis fier qu’ils disent toujours avec joie que c’est leur endroit préféré, mais les choses ont changé. Pas la mission essentielle de la science et de l’éducation, qui est le fondement pour nous, mais la façon dont nous la livrons.

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