Le télescope spatial James Webb nous donnera notre première véritable image de mondes extraterrestres

Ça arrive.

Le télescope spatial James Webb nous emmènera des mystères les plus proches de notre propre système solaire au plus proche de l’origine de notre univers. Mais au milieu se trouve l’avenir de la société humaine. Si nous survivons au siècle, les humains pourraient s’installer dans d’autres nouveaux mondes étranges au-delà de notre quartier pittoresque.

Il est donc temps de révéler ce que le télescope spatial James Webb révélera lorsque ses missions scientifiques cibleront ses instruments sur des mondes extraterrestres au-delà de notre système solaire.

Alors faites vos valises ou soyez laissé pour compte.

Le télescope spatial James Webb révélera une grande diversité de mondes

Au cours des 30 dernières années, les astronomes ont découvert plus de 5 000 exoplanètes – des mondes extraterrestres au-delà de notre système solaire. Et, incroyablement, ils varient en taille, en température et en masse, en orbite autour d’une variété d’étoiles incroyablement diverse. Cela signifie que le menu des mondes est long.

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“Avec Grâce à ses puissantes capacités spectroscopiques et d’imagerie sur une large gamme de longueurs d’onde infrarouges, Webb est sur le point de révolutionner notre connaissance de la composition de ces mondes et des disques de formation de planètes “, a déclaré Knicole Colón, scientifique adjointe du projet pour la science des exoplanètes de Webb, dans un rapport de la NASA. ” Des petites exoplanètes potentiellement rocheuses aux géantes gazeuses, Webb observera ces mondes avec le techniques de transit. Imagerie directe seront utilisées pour étudier les jeunes exoplanètes géantes ainsi que les environnements dans lesquels les planètes se forment et évoluent autour des étoiles, connus sous le nom de disques protoplanétaires et de disques de débris. »

Configuration orbitale de HD 80606 b, affichée avec les variations de température projetées (vues de la Terre et de Webb). Source : de Wit et al. 2016 / James Sikora / NASA

L’instrument NIRSpect de Webb aidera les scientifiques à détecter la lumière thermique sur les mondes extraterrestres

L’un des types d’observations les plus cruciaux que le télescope James Webb effectuera au cours de ses missions concerne l’étude de l’orbite d’une exoplanète. Ceci est important car cela révélera suffisamment de données pour examiner la composition et la dynamique atmosphériques de la planète. Colón est “impliqué dans un programme d’observation de la géante gazeuse HD 80606 b dans le cadre de la première année d’observations de Webb. Parce que l’orbite de HD 80606 b est extrêmement excentrique (non circulaire) et longue (111 jours), la quantité d’énergie reçu par la planète de son étoile varie d’environ 1 à 950 fois ce que la Terre reçoit du Soleil !”

“Cela entraîne des variations de température extrêmes, qui devraient provoquer la formation et la dissipation rapides des nuages ​​dans l’atmosphère de la planète sur des échelles de temps très courtes”, a ajouté Colón dans le post de la NASA. Son équipe scientifique examinera la dynamique des nuages ​​en temps réel sur une période continue d’environ 18 heures – spécifiquement pour le HD 80606 b alors qu’il oscille derrière son étoile hôte. Et, à l’aide de l’instrument NIRSpec de Webb, l’équipe analysera la lumière thermique de l’atmosphère du monde extraterrestre.

Petites planètes
Trois petits mondes découverts par TESS, en orbite autour d’une étoile naine M, L 98-59 (une illustration). Source : Centre de vol spatial Goddard de la NASA

Le télescope spatial James Webb pourrait détecter la Terre 2.0

Au-delà des géantes gazeuses, un certain nombre de L’exoplanète de Webb cible sa première année d’observations sont de petites étoiles en orbite qui sont plus petites et plus froides que le Soleil, connues sous le nom de naines M », a ajouté Colón. « Alors que la découverte des exoplanètes a commencé il y a environ 30 ans, bon nombre de ces petites exoplanètes autour des naines M ont été découvertes ces dernières années par des sondages comme TESS.”

Alors que le télescope spatial James Webb poursuit sa mission, un large éventail d’atmosphères de petites planètes pourrait révéler des signes de molécules essentielles à la vie – comme le méthane, le dioxyde de carbone et (bien sûr) l’eau. Les étoiles naines M sont généralement plus actives que notre soleil, avec des éruptions stellaires énergétiques qui présentent un risque sérieux pour leurs mondes hôtes. Avec des niveaux d’énergie aussi élevés, les éruptions peuvent éliminer les atmosphères planétaires, ce qui signifie que certains de ces mondes pourraient être les enveloppes stériles d’un écosystème autrefois florissant. Il y a beaucoup à admirer sur le télescope James Webb et ce qu’il promet pour la science, mais la conclusion la plus pertinente est la suivante : dans les années à venir, nous pourrions trouver la Terre 2.0 – où nos descendants vivront un jour, riront et regarderont leur vie. monde natal très très loin.

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