Les résidents de Madera CA se plaignent des pesticides agricoles

Environ 10 pieds séparent le jardin La Vina de Berta Garcia d'un verger d'amandiers.  Photographié le 6 mai 2022.

Environ 10 pieds séparent le jardin La Vina de Berta Garcia d’un verger d’amandiers. Photographié le 6 mai 2022.

Sous un ciel sans nuage dans le sud-ouest du comté de Madera, Berta Garcia se tient dans une allée pour parler avec des responsables de l’État des pesticides dans les vergers d’amandiers plantés à quelques pas de la clôture de son jardin.

Alors qu’un camion de glaces fait le tour de la rue principale du quartier et que les gens se rassemblent autour des chaînes stéréo de la cour avant jouant de la musique mariachi, son fils est à l’intérieur de la maison ce vendredi après-midi avec une inflammation des yeux et un mal de tête.

“Ils ont pulvérisé des pesticides plus tôt cette semaine”, a déclaré Garcia.

Elle était sortie pour parler aux responsables de l’État des routines quotidiennes de l’agriculture industrielle – les crises, les démarrages, les sons et les odeurs des secoueurs d’arbres et des pulvérisateurs chimiques – qui se déroulent à portée de voix de La Vina, son quartier sur l’avenue 9 au nord de la Rivière San Joaquín.

En 2017, le vignoble derrière sa maison a été arraché et remplacé par des rangées d’amandiers. Les arbres sont devenus si grands que le feuillage a commencé à se presser contre la clôture de Garcia, qui a ensuite été détruite par un tracteur de la ferme.

La pulvérisation chimique des camions-citernes manquait souvent les feuilles et finissait dans les cours de ses voisins. Garcia a déclaré que la récolte des noix intensifie le bruit, la poussière et la crasse autour de sa maison du lever au coucher du soleil.

“J’arrête enfin de les entendre vers 18h-19h”, a-t-elle déclaré. « Quand ils cueillent, il y a beaucoup de saleté et de pesticides. C’est difficile de s’y retrouver. »

La percussion des secoueurs d’arbres crée la plus grande perturbation. Même dans sa chambre, Garcia ne trouve pas de répit à l’agitation du grondement hydraulique de la machine juste au-delà de sa clôture.

“Vous le sentez dans votre lit comme un tremblement de terre”, a-t-elle déclaré.

Le quartier de Garcia est à l’épicentre de l’une des opérations de pesticides, de brûlage des récoltes et de fumigation les plus intensives de l’État de Californie. Au cours des trois dernières décennies, les vergers autour de La Vina ont absorbé plus de produits chimiques agricoles, de fumigants et de pesticides que presque toute autre communauté de Californie, selon une analyse Bee/Fresnoland. Sur les quelque 5 000 cantons de Californie, La Vina figure dans le top 10 pour l’exposition aux pesticides presque chaque année depuis 1990.

La communauté à prédominance latino est le centre d’une étendue de terre de 36 milles carrés recouverte d’environ 1 million de livres de pesticides et de fumigants par an, selon une base de données de l’État sur les pesticides.

Mais les 300 habitants de La Vina tentent de tirer parti d’une nouvelle politique de l’État et de l’EPA fédérale pour éliminer la dérive des pesticides qui tourbillonne des champs entourant leur communauté. Le groupe a rencontré des dirigeants d’État du California Air Resources Board, du Department of Pesticide Regulation et du Office of Environmental Health Hazard Assessment pendant deux heures le 6 mai pour discuter de la manière de créer un financement pour des solutions identifiées par la communauté afin de réduire l’exposition aux pesticides.

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Les résidents de La Vina rencontrent des responsables du California Air Resources Board, du Department of Pesticide Regulation et du Office of Environmental Health Hazard Assessment dans une salle communautaire locale des entreprises d’auto-assistance pour discuter des programmes communautaires de protection des pesticides le 6 mai 2022. Gregory Weaver

Presque tous les résidents de La Vina qui ont pris la parole dans le petit centre communautaire lors de la réunion ont mentionné quelqu’un qu’ils connaissaient qui avait un cancer du pancréas ou du poumon, une leucémie ou de l’asthme. Ils ont déclaré aux responsables de l’État que les risques pour la santé liés à la quantité prolifique de pesticides utilisés dans la région exacerbaient leur risque de décès prématuré.

« Les amandes sont trop proches de chez nous. Donnez-nous une raison, car les pesticides tombent sur nos maisons », a déclaré Maria Herrera.

« Ils ne savent pas que ce qu’ils font dans les champs nous affecte tous », dit-elle.

Dans le cadre d’un ensemble d’efforts environnementaux, le groupe La Vina développe un partenariat avec les agences locales des terres et de l’eau pour inclure la justice dans les programmes de durabilité agricole de l’État. Le groupe souhaite mobiliser des fonds publics qui financeront les plans de l’État visant à réaffecter des dizaines de milliers d’acres de terres agricoles dans le comté de Madera au cours des prochaines décennies pour créer des zones tampons entre les champs agricoles et les communautés rurales.

Avec le programme de réaffectation des terres multi-avantages de la Californie de 50 millions de dollars dans sa première année, La Vina fait sa première fissure dans un tel partenariat. Le programme offre de l’argent aux agences publiques locales pour mettre à la retraite des terres agricoles afin de respecter la loi de l’État sur la gestion durable des eaux souterraines, et a une préférence pour le financement de projets qui offrent des “avantages significatifs aux défavorisés”. Lors de la réunion, les habitants ont appelé les organismes de surveillance de l’air et des pesticides de l’État à se coordonner avec l’agence d’État qui approuvera la subvention du programme de réaffectation à Madera pour mettre l’accent sur les zones tampons de La Vina.

“Nous avons besoin de cette pression sur le comté de Madera pour que des changements puissent être apportés”, a déclaré un habitant de La Vina lors de la réunion.

Tous les comtés qui postulent au programme ne recevront pas de fonds. En avril, les comtés et les districts hydrauliques de l’État ont demandé au programme de réaffectation le double des 50 millions de dollars disponibles cette année.

Alors que l’État finalise son budget pour utiliser un énorme excédent budgétaire de 100 milliards de dollars cette année, les défenseurs de l’environnement font pression sur l’administration Newsom pour qu’elle utilise une partie de la relance exclusive pour répondre à la demande de ce programme de retrait des terres agricoles. Une analyse du Fonds de défense de l’environnement a révélé que le budget prévu par l’administration Newsom pour le programme de l’année prochaine n’était “clairement pas suffisant”.

“Le vif intérêt pour le nouveau programme démontre également que beaucoup plus de financements sont nécessaires pour soutenir les communautés à travers cette transition du paysage”, a écrit le FED dans l’analyse.

Le groupe veut des données, de nouvelles réglementations

Les groupes communautaires souhaitent également créer un fonds de soutien communautaire de 20 millions de dollars dans le budget de l’État 2022 pour financer des zones tampons, des systèmes de filtration de l’air intérieur et de notification des produits chimiques pour les communautés touchées par les pesticides dans tout l’État. Le groupe communautaire La Vina a élaboré une stratégie avec les agences d’État pour trouver des moyens de renforcer l’adoption du fonds alors que l’État finalise son budget global dans les mois à venir.

“Nous avons également eu des conversations avec des membres de l’Assemblée législative l’année dernière, mais cela n’a pas eu de succès. Et nous espérons donc ajouter vos départements dans le cadre de la demande », a déclaré J Jordan, coordinateur des politiques chez Leadership Counsel for Justice and Accountability.

Minh Pham, chef de la branche du DPR pour la surveillance environnementale, a déclaré qu’il serait difficile de promettre des fonds pour le programme dans les dernières étapes du budget de l’État.

Pham a souligné que toute maladie due aux pesticides, dans l’intervalle, devrait être signalée à l’hôpital local et au commissaire agricole du comté.

“Ces événements doivent être documentés”, a déclaré Pham. “La Commission agricole peut être la première à répondre à tout ce qui se passe ici.”

Cependant, les organisateurs de la réunion de La Vina désignent la Commission Ag comme raison de la réunion en premier lieu. Madeline Harris, responsable des politiques régionales chez Leadership Counsel for Justice and Accountability, a déclaré que la Commission agricole du comté de Madera n’a proposé aucune nouvelle solution aux problèmes de pesticides de La Vina en dehors du “statu quo”.

“Cela fait partie de la raison pour laquelle nous avons cette conversation avec les agences d’État, car, pour être honnête, nous avons augmenté ces besoins au cours des trois à quatre dernières années dans le comté de Madera, et nous n’avons reçu aucune réponse”, a-t-elle déclaré.

Les résidents de La Vina signalent un certain nombre d’incidents préoccupants impliquant des composés cancérigènes près de l’école primaire de La Vina.

En mai 2017, 22 000 livres de Telone II, un fumigant dangereux dont l’ingrédient principal est lié aux problèmes respiratoires et au cancer, ont été appliqués sur un terrain à moins d’un mile de l’école primaire pendant les heures de classe.

Et pendant les vacances de printemps en avril, 10 000 livres de fumigant ont été appliquées en face de l’école.

Rusty Lantsberger, commissaire à l’agriculture du comté de Madera, affirme que les cas en question étaient tout à fait légaux. L’incident de mai 2017 a eu lieu avant l’établissement de nouvelles réglementations sur les pesticides à proximité des écoles, et la Commission agricole avait déjà pris les précautions légalement requises en avril en s’assurant que l’école était fermée pendant 36 heures après l’application de la fumigation. Une analyse Bee/Fresnoland des rapports d’utilisation des pesticides de la commission agricole a confirmé les déclarations de Lantsberger.

“Nous ne pouvons pas appliquer de bonnes idées”, a déclaré Lantsberger. “Nous ne pouvons qu’appliquer les lois.”

Les habitants de La Vina s’efforcent de voir jusqu’où vont les réglementations existantes pour protéger leurs familles des doses concentrées de produits chimiques agricoles dangereux. Ils attendent une réponse de l’EPA concernant une subvention de 500 000 $ pour tester de manière médico-légale leur quartier à la recherche de résidus de pesticides avec des noms tels que “Tombstone Helios”, “Crosshair” et “Spinetoram”. Si la subvention de l’EPA est rejetée, ils prévoient d’aller voir le gouvernement de l’État pour trouver l’argent et l’équipement nécessaires pour effectuer les tests chimiques.

Mais même les meilleures informations ne changent pas la ligne de cause à effet, la pulvérisation et l’exposition. Guadalupe Nunez est mère de quatre enfants qui fréquentent l’école primaire La Vina. Elle dit qu’elle leur a appris à tous de rester à l’intérieur pendant la récréation les jours de vent, de peur d’être exposés aux pesticides des champs environnants.

“A La Vina, il y a des enfants qui souffrent toujours d’asthme et qui toussent beaucoup”, a-t-elle déclaré. “Et donc les producteurs doivent certainement être beaucoup plus prudents avec ce qui est appliqué dans la communauté, et ils doivent réduire considérablement la quantité de livres de pesticides qui sont appliquées ici.”

Cette histoire a été initialement publiée 17 mai 2022 5h00.

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