Marilyn Fogel, “reine des isotopes” de la science, décède à 69 ans

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Marilyn Fogel, une scientifique surnommée la «reine des isotopes» pour avoir éclairé des questions scientifiques fondamentales grâce à l’analyse des rapports isotopiques atomiques, est décédée le 11 mai chez elle à Mariposa, en Californie. Elle avait 69 ans.

La cause était la sclérose latérale amyotrophique, souvent connue sous le nom de maladie de Lou Gehrig, a déclaré son mari, Chris Swarth.

Dr. Fogel a passé une grande partie de sa carrière à la Carnegie Institution for Science à Washington, où elle a été la pionnière de l’utilisation des rapports isotopiques dans le domaine relativement nouveau de la biogéochimie. Elle a aidé à montrer la valeur de la connaissance des rapports d’isotopes stables et du mélange de la biologie, de la chimie et de la géologie dans l’étude de la nature, de l’écologie, de l’histoire à long terme des êtres vivants et des possibilités de vie sur d’autres mondes.

Des aspects importants de son travail impliquaient la maîtrise et le développement de techniques de précision pour mesurer des quantités à l’échelle atomique. Mais beaucoup de travail de terrain impliqué qui comprenait des expéditions dans des endroits lointains dans des conditions dangereuses.

En plus d’être attachée au pont d’un petit navire en mer lors d’un ouragan, l’une de ses missions lors d’une expédition dans l’Arctique était de porter le fusil destiné à repousser les ours polaires en maraude.

De plus, dès ses premiers jours dans la recherche, le Dr. Fogel a observé et surmonté de nombreuses difficultés et indignités auxquelles sont confrontées les femmes dans la science. Son intérêt pour une version sophistiquée d’un instrument essentiel à son travail s’est un jour heurté au commentaire dédaigneux d’un ingénieur : “Ce n’est pas un spectromètre de masse pour une femme au foyer.”

Au fur et à mesure qu’elle a obtenu un statut et une reconnaissance, elle a encouragé et encadré d’autres femmes. Elle est également devenue, a-t-elle dit un jour, une “voix pessimiste et persistante” dans les comités qui décernaient des prix.

Au début, elle a trouvé le monde des géosciences semblable au proverbial Old Boys Club. Au fur et à mesure qu’elle avançait, elle s’est transformée, a-t-elle dit, d’une chercheuse timide et silencieuse à une directrice de laboratoire au franc-parler et à une leader parmi les scientifiques. On pourrait dire qu’elle est elle-même devenue membre du Old Boys Club.

Mais elle a fait une distinction : “Je suis maintenant vieille, mais je n’ai jamais été et ne serai jamais un garçon.” Dans l’esprit qui y est affiché, on peut voir un éclair de zeste et d’humour qui l’a amenée à appeler son blog “Isotope Queen”. Elle a également publié un livre intitulé “Advice from the Isotope Queen: Building a Meaningful Career While Enjoying a Full Life”.

Dans son travail, le Dr. Fogel a déduit l’histoire d’événements importants dans l’histoire des créatures vivantes à travers des changements dans les rapports des isotopes de leurs atomes.

Mesurer de tels changements, discerner des écarts de poids presque infinitésimaux, exigeait une précision qui, peu de temps auparavant, avait été considérée comme impossible à atteindre. L’utilisation de mesures aussi abstraites en apparence pour parvenir à des conclusions générales sur la nature exigeait un mélange peu commun de talents. Il a fallu exploiter une grande compétence technique à la connaissance de nombreuses disciplines et une capacité créative à concevoir des possibilités.

Derrière bon nombre de ses découvertes se cache le concept d’isotope. Les isotopes d’un élément chimique sont des atomes qui diffèrent légèrement les uns des autres. Ils ont chacun le même nombre de protons et d’électrons. Cela leur donne les mêmes propriétés chimiques. Mais deux isotopes du même élément diffèrent par le nombre de neutrons dans leurs noyaux. Bien qu’ils soient toujours des atomes du même élément, la différence de nombre de neutrons signifie qu’ils diffèrent en masse ou en poids.

Différents isotopes d’un élément ont tous le même nombre d’électrons, et donc en théorie se lieront aux autres atomes de la même manière. Mais dans les réactions chimiques réelles, un atome légèrement plus lourd d’un élément donné peut avoir une mobilité légèrement inférieure. Cela peut le faire participer à une réaction chimique d’une manière légèrement différente des autres atomes du même élément.

L’histoire d’un être vivant peut être considérée comme le récit des réactions chimiques qui l’ont affecté. Des faits sur ces réactions peuvent être déduits des changements du rapport isotopique.

Les réactions chimiques dans les cellules vivantes, par exemple, peuvent résulter de changements de régime alimentaire. De tels changements peuvent à leur tour indiquer des mouvements de population ou des migrations ; Ils peuvent également montrer des variations de climat ou d’autres conditions de vie. Ainsi, des histoires d’un vaste balayage historique peuvent être racontées par les plus infimes changements dans l’équilibre des isotopes atomiques.

“Marilyn a eu un impact profond et durable sur des questions importantes en sciences de la Terre et des planètes”, a déclaré le président de la Carnegie Institution Eric D. Isaacs plus tôt cette année lorsque le Dr. Fogel a reçu la plus haute distinction de la Geochemical Society.

Marilyn Louise Fogel est née à Camden, NJ, le 1er septembre. 19, 1952, et a grandi à Moorestown, NJ. Son père était ingénieur et sa mère était une femme au foyer. Elle a obtenu un baccalauréat en biologie de Penn State en 1973 et a obtenu un doctorat en botanique et sciences marines de l’Université du Texas à Austin en 1977.

Elle a rejoint la Carnegie Institution en tant que boursière en 1977. Deux ans plus tard, elle est devenue membre du personnel scientifique, poste qu’elle a occupé jusqu’en 2012, date à laquelle elle est partie pour devenir présidente de l’unité des sciences de la vie et de l’environnement de l’Université de Californie à la Merced School of Natural les sciences. En 2016, elle a été nommée directrice de l’Institut EDGE (dynamique environnementale et géoécologie) de l’Université de Californie à Riverside, où elle était professeur émérite après avoir pris sa retraite il y a environ deux ans.

Elle a été membre de l’American Association for the Advance of Science et a été élue membre de la National Academy of Sciences, entre autres distinctions professionnelles.

Son premier mariage, avec Jack Estep, s’est terminé par un divorce. En plus de Swarth, son mari de 35 ans de Mariposa, les survivants comprennent deux enfants de son deuxième mariage, Dana Swarth de Mariposa et Evan Swarth de Riverside, Californie ; sa mère, Florence Fogel de Cherry Hill, NJ; et un frère.

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